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El litio alimenta las esperanzas de recuperación en el lago más grande de California

CALIPATRIA, CA (AP) – Cerca del moribundo Salton Sea en el sur de California, un dosel junto a una planta de energía geotérmica cubre grandes contenedores de salmuera que quedan después de perforar un líquido sobrecalentado desde las profundidades de la tierra para alimentar una turbina de vapor. Los contenedores están conectados a tubos que escupen lo que parece agua para lavar platos, pero es litio, un componente crítico de las baterías recargables y la última esperanza de recuperación económica en la región de tierras bajas.

La demanda de vehículos eléctricos ha acelerado las inversiones para extraer litio del agua subterránea de salmuera que se ha pasado por alto y se ha bombeado de nuevo bajo tierra desde que se inauguró la primera planta geotérmica de la zona en 1982. El subproducto rico en minerales puede ser más valioso que el vapor. utilizado para generar electricidad.

El lago más grande de California, pero que se está reduciendo rápidamente, está a la vanguardia de los esfuerzos para convertir a Estados Unidos en un actor mundial importante en la producción de litio. A pesar de los grandes depósitos del metal ultraligero en Estados Unidos, Nevada tiene la única planta de litio del país, y la producción estadounidense está muy por detrás de Australia, Chile, Argentina y China.


Décadas de devastación ambiental han dejado a algunos residentes de las costas en retirada del Mar de Salton indiferentes o cautelosos. Se han sentido decepcionados antes, más recientemente con las plantas solares que no han logrado ser el motor económico que muchos esperan.

El Mar Salton se formó en 1905 después de que el Río Colorado rompió una presa y las inundaciones llenaron una cuenca sofocante durante dos años, lo que le valió el sobrenombre de “El Mar Accidental”. En la década de 1950, el lago floreció como destino turístico, atrayendo a pescadores, navegantes y visitantes famosos, incluido Frank Sinatra.

Pero las tormentas de la década de 1970 destruyeron los puertos deportivos y los centros turísticos. Las inundaciones han destruido muchas casas en el pequeño centro turístico de Bombay Beach y, después de que las aguas se secaron, dejaron una atmósfera casi apocalíptica que recientemente ha atraído a artistas.

El nivel del lago alcanzó su punto máximo en 1995, pero con poca lluvia desde entonces se ha evaporado más rápido que las aguas del río Colorado que se filtran colina abajo a través de granjas donde los agricultores pueden conservar más agua.