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La política y la economía pesan sobre el futuro suministro de litio en América del Sur, dice el mercado local

Durante un reciente viaje a Chile, Argentina y Brasil, participantes del mercado y expertos expresaron su preocupación por una cierta desaceleración en el desarrollo e implementación de nuevas políticas en el continente que podrían dar paso al crecimiento de la producción, al tiempo que señalaron que hay un gran signo de interrogación. sobre las medidas. Hay que tenerlo en cuenta con los cambios de departamento.

Mientras tanto, las ventas de vehículos eléctricos (EV) más lentas de lo esperado (y, por lo tanto, la demanda de materias primas para baterías) combinadas con inversiones heredadas que ahora han puesto en línea las operaciones y convertido el mercado en excedente, han llevado a precios más bajos del litio. Fastmarkets Research espera que la presión a la baja continúe.

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Los precios del litio están preparados para continuar bajo la presión del exceso de oferta

La evaluación del precio de referencia de Fastmarkets para el hidróxido de litio monohidrato LiOH.H2O 56,5% LiOH min, grado de batería, precio al contado cif china japón corea estuvo por última vez en $12,50-14,00 por kg el jueves 7 de marzo, un 14,52% menos en lo que va del año. , en comparación con 14,50-16,50 dólares por kg el 29 de diciembre de 2023, y un 81,72% menos que 70-75 dólares por kg el 7 de marzo de 2023.

Mientras tanto, Fastmarkets evaluó el jueves el carbonato de litio 99,5% Li2CO3 min, el grado de la batería y los precios al contado en China, Japón y Corea entre 12,40 y 14,00 dólares por kg. Disminuyó un 13,44%, de 14,50 dólares a 16,00 dólares por kilogramo a finales de 2023, y un 78,54%, de 58 a 65 dólares por kilogramo el año anterior.

Según el último rastreador del mercado de materias primas para baterías de Fastmarkets, publicado el martes 5 de marzo, se espera que el mercado global alcance un superávit de 13.350 toneladas este año, creciendo hasta un superávit de 30.050 toneladas en 2025.

Pero ha habido señales positivas recientes, lo que llevó a Fastmarkets Research a pronosticar que los precios del hidróxido y carbonato se recuperarán a 18,92 dólares por kg en promedio durante el segundo trimestre, terminando 2024 en 16 dólares por kg. Para 2025, la previsión era de un promedio de 15 dólares por kilogramo.

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En el centro de este excedente se encuentran nuevos proyectos que comenzarán a producir en los próximos meses, con un fuerte enfoque en América del Sur. Por ejemplo, los siguientes cuatro proyectos en la lista del rastreador de mercado están ubicados en Argentina y Brasil y se espera que aporten más de 100.000 toneladas por año de carbonato de litio equivalente (LCE) al mercado global.

Se espera que la importancia de la región crezca de manera tan significativa que Fastmarkets Research predice que Argentina se convertirá en el tercer país productor de litio para 2031, con una producción que aumentará a 380.003 toneladas anuales de LCE desde 50.550 toneladas anuales el año pasado. Chile caerá al cuarto lugar, con una producción que alcanzará en ese momento 345.418 toneladas anuales, desde 225.000 toneladas anuales en 2023.

La carrera de Chile para evitar el estancamiento del crecimiento depende de la presencia masiva del Estado

Chile, el primer país de América del Sur en lograr la producción comercial de litio a partir de agua salada en el salar de Atacama, rico en recursos, se ha mantenido cómodamente entre los mayores productores del mundo, ocupando el segundo lugar hasta el año pasado.

En ese momento, en medio del malestar social que siguió a las protestas provocadas por el descontento con los servicios públicos y el costo de vida público, Chile anunció una Estrategia Nacional del Litio. El presidente Gabriel Buric dijo que el Estado supervisará la exploración de litio.

Esto significa que tanto Sociedad Química y Minera de Chile (SQM) como Albemarle, que actualmente producen a nivel nacional, tendrán que celebrar acuerdos con el gobierno para continuar sus operaciones después de que expiren sus concesiones actuales (en 2030 y 2043, respectivamente). SQM ya lo hizo, creando una empresa conjunta con el gigante cuprífero estatal Codelco.

Pero la industria todavía está esperando las políticas exactas bajo esta estrategia, como una lista de salinas que deberían protegerse. El plan del gobierno apunta a proteger el 30% de las salinas del país, pero no hay detalles claros sobre ninguna de ellas, ni sobre qué partes de ellas se prohibirá la exploración.

“Estábamos esperando la incorporación alrededor de noviembre y luego a principios de este año. «Ahora, tal vez a finales de marzo», dijo un participante del mercado chileno el 27 de febrero.

Un día después, la ministra de Minería del país, Aurora Williams, dijo a la prensa local que la definición estaba prevista para finales de abril.

«Hay muchos problemas con eso, especialmente en términos de si las empresas privadas pueden o no explorar», dijo otro participante en Chile. «Algunas pequeñas empresas están investigando esto ahora mismo, y si sus partes del salar estuvieran protegidas, se convertiría en una gran demanda».

Todos los ejecutivos y expertos de la compañía coincidieron en que la claridad será clave para que Chile pueda hacer crecer su producción de litio más allá de los proyectos actuales. También comentaron que las próximas elecciones presidenciales de 2025 podrían mostrar un cambio en la preferencia popular de izquierda a derecha, y sin un marco definido para una estrategia nacional, la política podría cambiar nuevamente.

Ya han perdido el intento de crear una nueva constitución. «Esto también provocó una pérdida de popularidad», afirmó un tercer participante en el país.

Un cuarto encuestado añadió que tampoco está claro qué papel desempeñará Enami, la otra empresa minera estatal de Chile, más pequeña que Codelco, en la política. Según el cuarto participante, la empresa también necesitaba urgentemente nuevos ingresos, especialmente después de que en febrero puso bajo cuidado y mantenimiento su fundición de cobre en Baybut debido a obstáculos financieros.

Por ahora, Codelco ha seguido avanzando en sus planes de sumar litio a su amplio portafolio de activos cupríferos. Se espera que el acuerdo final con SQM se firme a fines de marzo; Mientras tanto, el lunes 4 de marzo las autoridades australianas otorgaron el permiso definitivo a Codelco para adquirir Lithium Power International (LPI).

LPI es propietaria del proyecto Blanco del Salar de Maricunga y Codelco posee activos adyacentes al mismo. El acuerdo permitirá una futura exploración en el sitio, posiblemente a finales de la década, pero hasta entonces, el gigante del cobre buscará un socio estratégico, según ha oído Fastmarkets.

Las perspectivas de Argentina se ven empañadas por las promesas de Miley y los fundamentos macroeconómicos

Mientras Chile lucha contra la incertidumbre sobre su estrategia nacional de litio y una posible barrera para que nuevas inversiones ingresen a la región, los participantes del mercado dicen que la vecina Argentina, rica en litio, es un destino de inversión más atractivo, a pesar de las fluctuaciones macroeconómicas.

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Recientemente, la china Gangfeng Lithium acordó comprar una participación del 15% en el proyecto de salmuera de litio Pastos Grandes en Argentina, valorado en 70 millones de dólares.

“El acuerdo con Ganfeng Lithium demuestra nuestro compromiso a largo plazo con… [the Argentine northwestern] Salta [region] “Y el desarrollo sustentable de la industria del litio en Argentina”, dijo John Kanieltsas, director general y director general interino de Lithium Argentina, en un comunicado el martes 5 de marzo.

Argentina está lidiando con la hiperinflación -que aumentó más del 250% interanual en enero, según la oficina nacional de estadísticas INDEC- y la incertidumbre sobre la propuesta del recién elegido presidente Javier Miley de adoptar el dólar estadounidense como moneda nacional y al mismo tiempo abolir la moneda central del país. banco. .

«Las inversiones se hacen en Argentina independientemente de la dolarización de la economía», dijo un participante del mercado en Argentina, añadiendo que el marco de inversión en la región es ahora más positivo.

Los participantes del mercado dijeron a Fastmarkets que a pesar de la incertidumbre macroeconómica en Argentina, los sistemas legales y políticos del país han mantenido al país competitivo para atraer inversiones.

“Hemos visto los efectos [nationalization] “Políticas en Bolivia y ahora en Chile”, dijo un segundo participante del mercado en Argentina. «Argentina es diferente. Decimos que nuestra Constitución en realidad protege el desarrollo de esta industria, porque la propiedad de los recursos es territorial».

La estructura federal de Argentina otorga a las provincias la propiedad original de los derechos mineros, que pueden explotar de acuerdo con sus propias constituciones. Los funcionarios se han referido a este marco legislativo como un amortiguador contra el nacionalismo de los recursos, donde las autoridades promulgan políticas para restringir el acceso de las empresas privadas a los recursos mineros.

“Ha habido problemas macroeconómicos en el país, pero nuestra estabilidad jurídica [on that] Fue la clave. El segundo participante añadió que cambiar de presidente no significa cambiar el marco legal.

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