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Tres cuartas partes de los principales observatorios se ven afectados por la contaminación lumínica

Fuentes de contaminación lumínica en 2008 vistas desde el Observatorio del Telescopio Big Eyes, Arizona. Crédito: Marco Bedani

Investigadores de Italia, Chile y Galicia estudiaron y compararon los niveles de contaminación lumínica en los principales observatorios astronómicos del mundo.

El estudio mostró que la luz contamina los cielos sobre la mayoría de los observatorios y que se necesita una acción inmediata para reducir la cantidad de contaminación proveniente de la luz artificial. El trabajo ha sido publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

El estudio presenta los niveles de contaminación lumínica en casi 50 observatorios en todo el mundo, incluidos los observatorios profesionales más grandes del mundo, así como los observatorios de aficionados más pequeños. El estudio utiliza un modelo de propagación de la luz en la atmósfera terrestre y lo aplica a los datos satelitales nocturnos.

El uso de indicadores de contaminación lumínica adicionales, más allá de verificar el brillo tradicional directamente sobre la cabeza (es decir, en el punto máximo), revela que el cielo nocturno en los sitios clave del observatorio está mucho más contaminado de lo que cabría suponer. El pico generalmente se considera el área menos contaminada y, por lo tanto, más oscura del cielo nocturno, y es uno de los indicadores utilizados para clasificar las ubicaciones en el estudio. Los indicadores adicionales son el brillo promedio a 30 grados sobre el horizonte, el brillo promedio en los primeros 10 grados sobre el horizonte, el brillo total promedio en el cielo y la iluminación del suelo proporcionada por la luz artificial que proviene del cielo nocturno. Estos indicadores, junto con el brillo superior, ayudan a descifrar el efecto de la luz artificial en el cielo nocturno.

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La métrica principal es la comparación con el brillo normal del cielo causado por el brillo atmosférico en la alta atmósfera y la luz de las estrellas y la Vía Láctea.

Los resultados del estudio muestran que solo 7 de los 28 principales sitios de observación astronómica (sitios que albergan telescopios de 3 metros o más de diámetro) tienen un brillo máximo en el cielo con contaminación lumínica por debajo del umbral esperado del 1 % del brillo normal del cielo. y por lo tanto puede considerarlo casi inmaculado en esta dirección. Eso deja a los 21 sitios principales restantes, tres cuartas partes de todos los observatorios principales, todos por encima de este nivel.

La dirección de puntería más baja para los telescopios terrestres es de unos 30 grados sobre el horizonte. Solo un observatorio de los 28 sitios principales tiene contaminación lumínica en esta dirección por debajo del nivel del 1%. La Unión Astronómica Internacional estableció un límite más relajado del 10% en la década de 1970 como el brillo artificial máximo permitido para los principales observatorios. El nuevo estudio muestra que la contaminación lumínica en dos tercios de los observatorios terrestres del estudio ya ha superado este umbral más alto.

«El sitio menos contaminado en el estudio es un albergue en Namibia que alberga varios telescopios que se alquilan a aficionados para usos visuales, fotográficos y de investigación”, dice el líder de investigación Fabio Falci. «Estuve allí recientemente y puedo confirmar que es el menos sitio contaminado por la luz que he visto.” “Deberíamos tratar de reducir los niveles de contaminación lumínica en otros sitios para proteger el futuro de la astronomía terrestre”, agrega.

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El trabajo aparece enIndicadores de contaminación lumínica para todos los principales observatorios astronómicosFalchi et al., publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, está en proceso de publicación.