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Después de dos bronces, la selección canadiense de fútbol femenino busca subir a un podio olímpico más alto

El entrenador de Canadá, Bev Priestman, observa a las jugadoras durante el período de calentamiento previo al partido de fútbol femenino de la Copa Sheppels contra Brasil en Orlando, Florida, el 24 de febrero de 2021.

Associated Press

Después de ganar medallas de bronce consecutivas en los Juegos Olímpicos, el gol de la selección canadiense de fútbol femenino en Tokio fue simple. Sube a la plataforma.

Cambiar el color de la medalla ha sido el lema de Buff Priestman desde que fue nombrado entrenador en jefe en octubre pasado. Y su equipo de 22 jugadores está a bordo.

La defensora Shelina Zadorsky, capitana del Tottenham Hotspur, dijo: «Este es realmente un equipo que puede y hará grandes cosas».

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Una vez más, Kristen Sinclair lidera el camino. La primera salida de la líder en Japón será su aparición número 300 como adulta, ya que la delantera de Burnaby, Columbia Británica, en su cuarta Olimpiada, busca sumar 186 goles a su carrera récord mundial.

Sinclair tiene 38 años, tres años más que Priestman, un ex entrenador de fútbol canadiense que se hizo cargo del primer puesto femenino después de una temporada en la FA. John Herdman lideró a las mujeres en Río, eligiendo reemplazar a los hombres canadienses en enero de 2018.

Kenneth Heiner Muller estuvo a cargo de las mujeres canadienses en la Copa del Mundo de 2019, pero renunció el verano pasado para tomar un trabajo de entrenador en su país de origen, Dinamarca.

Priestman, que ha ayudado a varias jugadoras jóvenes a avanzar en las categorías inferiores, se ha visto obligada a valerse por sí misma gracias a la pandemia, que mantuvo a su equipo al margen hasta la Copa Sheeppelins en febrero. Las lesiones y la falta de jugadores debido a las restricciones de viaje relacionadas con la pandemia han acortado su tiempo de preparación.

«Fue una especie de sprint … pero muchos otros entrenadores también lo hicieron», dijo.

A pesar de su breve tiempo juntos, sus jugadores hablan muy bien del capellán.

«Ha hecho un trabajo increíble desde que asumió el cargo», dijo la delantera Janine Becky.

«Es tan sencilla, está tan bien arreglada. Pero también aporta una personalidad muy relajada al set. (Y) la diversión», agregó. «Queremos divertirnos mientras hacemos el trabajo que tenemos que hacer».

Pero el sacerdote también responsabiliza al jugador

«Creo que tiene grandes expectativas», dijo Becky. «Ella empuja a todos los jugadores de este equipo a jugar al más alto nivel … tiene la habilidad de sacar lo mejor de la gente».

La capellán no tuvo miedo de mover el barco, citando el «nivel de comodidad» de la banda que heredó.

«Y creo que el nivel de comodidad ha cambiado», dijo. «Cuando la gente se siente incómoda, ves cosas de ellos que quizás no hubieras visto si hubiera un cierto nivel de comodidad».

La mediocampista Sophie Schmidt, una veterana de 205 internacionales, se encontró entre las cuatro suplentes del equipo hasta que la FIFA decidió incluir a las reservas elevando la lista a 22 jugadores.

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Las canadienses, octavas cabezas de serie, juegan sus dos primeros partidos en el Sapporo Dome, en su primer partido el 21 de julio contra el décimo sembrado Japón antes de enfrentarse al 37o sembrado Chile el 24 de julio. Concluirán el Grupo E el 27 de julio contra Gran Bretaña en Kashima.

Canadá tiene una historia en Kashima. En junio de 2001, los canadienses empataron a Brasil 0-0 allí en la Copa Confederaciones y Craig Forrest se mantuvo erguido en la portería canadiense.

Gran Bretaña ofrecerá a Becky algunas sorpresas. La lista incluye a 11 de sus compañeros del Manchester City.

Gran Bretaña no está clasificada por la FIFA, ya que cuenta con jugadores de Inglaterra No. 6, Escocia No. 34, Gales No. 34 e Irlanda del Norte No. 48. El cuerpo técnico británico incluye al internacional canadiense Ryan Wilkinson, el entrenador asistente Heiji Rice.

14 de los 22 jugadores canadienses estaban en el equipo de Río, incluido el lateral Gabriel Karl, quien era suplente en ese momento.

Quince de los 22 jugadores en el equipo completo tienen 50 o más partidos internacionales con un total de 1.755 partidos, un promedio de 80 partidos. Nueve juegan al fútbol en clubes de la Liga Nacional, nueve en Europa y cuatro en la NCAA.

Canadá tiene experiencia en goles con Stephanie Lapp, de 34 años (78 partidos) y Erin MacLeod, de 38 años (118 partidos). Kylin Sheridan solo ha jugado 11 partidos internacionales, pero fue finalista con el Portero del Año de la Premier League 2019 y, a la edad de 25 años, es probable que sea el número uno en el futuro.

«Acabo de empezar a formar parte de este equipo», dijo Becky sobre Sheridan. «Definitivamente será la cara futura de la portería de fútbol de Canadá, de eso no hay duda».

Kadisha Buchanan y Zadorsky hacen una gran defensa con Vanessa Giles, una fuerza en el aire, una talentosa tercera opción.

Ashley Lawrence es una jugadora elegante y cómoda tanto como lateral como centrocampista. Desiree Scott, también conocida como Destroyer, tiene la tarea de deconstruir los ataques del oponente. Jesse Fleming es un mediocampista creativo y técnicamente talentoso que tiene 84 partidos internacionales a la edad de 23 años.

Quinn, que tiene un nombre, está impresionado con su compuesto jugando en el campo, donde puede romper los ataques y comenzar los suyos propios.

Los goles fueron un problema en la preparación para los Juegos Olímpicos. Canadá ha marcado seis goles en siete partidos (3-2-2) este año y empató 0-0 el mes pasado con el séptimo sembrado Brasil y el 27º sembrado República Checa.

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La lista incluye 324 objetivos internacionales, de los cuales Sinclair representó el 57 por ciento.

Becky cree que el equipo tiene goles, citando «el elemento de estilo y riesgo en el lado ofensivo».

«Creo que se trata de las oportunidades que creamos para nosotros mismos … cuantos más riesgos tomamos en ataque, más oportunidades nos damos en el gol», dijo Piqué, quien suma 31 goles en 75 partidos internacionales.

«Ciertamente no me preocupa que tengamos problemas para marcar goles una vez que comience el torneo».

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Priestman no escatimó en opciones delanteras con Sinclair, Beckie, Jordyn Huitema, Adriana Leon, Nichelle Prince, Deanne Rose y Evelyne Viens.

Vince puede ser un comodín desde el banco. El jugador de 25 años ha jugado solo siete partidos, incluido uno, pero ya ha marcado dos goles.

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«Evelyn marca goles … por eso está en el equipo», dijo Priestman.

Aún diestro en el campo, Sinclair es capaz de profundizar para conectar el juego. Ella sabe qué hacer con el objetivo.

Becky puede ser una fuerza, tanto con sus entregas a balón parado como con el ala. Y demostró su fortaleza mental tras presenciar su intento de tanda de penaltis en la salida de Canadá de los octavos de final del Mundial 2019 a manos de Suecia.

Marcó dos goles en un empate 3-3 con Holanda, cuarto clasificado, en un partido de entrenamiento final en Japón.

Canadá tuvo un récord de 4-7-3 contra Japón, perdiendo 4-0 la última vez en octubre de 2019. Las mujeres canadienses han jugado contra Gran Bretaña solo una vez, ganando 2-0 en los cuartos de final de los Juegos de 2012 en Londres.

Canadá perdió 1-0 en su único encuentro previo con Chile, en 2013. Las mujeres chilenas están haciendo su debut olímpico, habiéndose clasificado al derrotar a Camerún en el partido Sudamericano-África a principios de este mes.

Chile ganó 1-2-0 en un grupo difícil en su primera aparición en la Copa del Mundo 2019 en Francia, perdiendo 2-0 ante Suecia y 3-0 ante Estados Unidos antes de derrotar a Tailandia 2-0. Los chilenos no lograron avanzar como uno de los cuatro mejores equipos en tercer lugar por diferencia de goles.

Canadá venció a Gran Bretaña 2-0 en los Juegos Olímpicos de 2012.

El ganador del grupo de apertura de Canadá se enfrentará a uno de los equipos en tercer lugar y avanzará a los cuartos de final. El quinto subcampeón de grupo jugará con el segundo equipo del Grupo F. Si Canadá gana su grupo y cuartos de final, los fuertes estadounidenses pueden esperar a las semifinales.

Los canadienses se prepararon para el calor del verano japonés en los campamentos preolímpicos en España y Los Ángeles.