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La lucha de la empresa de litio SQM para derrotar a las comunidades tribales en Atacama, Chile

SANTIAGO (Reuters) – SQM, el segundo mayor productor de litio del mundo, llegó a un acuerdo con Chile en 2018 que le permitió aumentar la producción de Adagama, un salado desértico remoto y frágil que podría verse afectado por su minería aborigen.

Image Reserves, en el desierto de Atacama en el norte de Chile, 10 de enero de 2013. Rulers / Evan Alvarado

Al final del contrato, la minera chilena se comprometió hasta $ 15 millones al año para promover el “crecimiento sostenible” en esas comunidades.

Sin embargo, en lugar de aliviar las tensiones entre el minero y la población local, los fondos han creado una nueva controversia ya que una nueva asociación tribal los ha rechazado, citando la distracción para garantizar que el medio ambiente esté protegido y el contrato deba ser rescindido. No consulte primero con la tribu. .

Con entrevistas con SQM, líderes tribales y funcionarios chilenos, la división deja a SQM y al gobierno ahora responsables de desembolsar alrededor de $ 25,3 millones, según estimaciones de Reuters de documentos regulatorios.

Subraya los complejos cálculos de que mineros como SQM, que han estado operando en áreas remotas durante décadas, ahora necesitan gobiernos, fabricantes de automóviles y consumidores extranjeros para examinar sus beneficios sociales y ambientales antes de ver un auge en las ventas de vehículos eléctricos.

Según documentos obtenidos por Reuters en virtud de la Ley de Transparencia de Chile, el grupo paraguas políticamente poderoso se reunió dos veces en 2020 con un grupo de altos funcionarios y ministros para discutir la mejor manera de proporcionar financiamiento, a pesar de la insistencia del Consejo Tribal de Atacama (CBA ).

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En junio, los funcionarios acordaron celebrar acuerdos con cada comunidad individual, excluyendo a la CPA.

Pero tres años después de firmar el acuerdo inicial con SQM, la empresa chilena de desarrollo Corfo, que maneja las conversaciones, aún no ha llegado a un acuerdo con la comunidad, dijo la empresa a Reuters.

“SQM se preocupa más por su imagen que por sus obligaciones ambientales”, dijo a Reuters Sergio Cubilos, presidente de la CPA. “No se trata sólo del dinero”.

SQM rechaza la afirmación de Qubilos de que proporciona un cambio a corto plazo en el medio ambiente. Apunta a un plan anunciado en octubre para reducir inmediatamente el uso de agua dulce y salada y producir litio neutro en carbono para 2030.

“El paciente no se encuentra bien”

En las salinas, el sol ininterrumpido evapora el agua salada emitida por el suelo y la convierte en concentrados ricos en litio. El proceso de SQM prefiere la luz solar a la energía mecánica, un punto de venta clave para eliminar las emisiones de las cadenas de suministro para los fabricantes de vehículos eléctricos.

Pero a las comunidades indígenas, que suenan como Atacama, les preocupa que la mina reduzca la escasez de agua dulce y agua salada rica en litio y reduzca su disponibilidad para las personas y la vida silvestre.

Kubilos llama a la placa de sal un “paciente enfermo” que ha estado sufriendo por la minería durante muchos años, pero dijo que se necesita más investigación para determinar “qué tan avanzada está la enfermedad”.

Las preocupaciones sobre la ciencia son inspiradoras. En 2019, un tribunal ambiental se puso del lado de la CPA y exigió que SQM reestructurara un plan de recuperación. Un próximo estudio de agua del gobierno en febrero ayudará a arrojar luz sobre estas preguntas.

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SQM ayuda a aliviar esas preocupaciones al mantener en línea sus datos diarios de extracción de agua y agua salada. También continuó el impulso para trabajar con las comunidades, según Gonzalo Guerrero, presidente de la comisión del directorio de SQM dedicada a estos temas.

Dijo a Reuters que la compañía también se ha ofrecido como voluntaria para subrayar programas para ayudar a las comunidades a hacer frente a la epidemia de Govt-19.

“No obtuvimos una respuesta y ni siquiera tuvimos la oportunidad de brindar comunidades (proyectos)”, dijo Guerrero.

Sin embargo, la minera ha hecho tres acuerdos de cooperación en 18 comunidades y espera firmar al menos cuatro contratos para marzo, dijo Guerrero. Según un informe visto por Reuters, Tokanao, una de sus comunidades asociadas, elogió el compromiso de SQM de mitigar el impacto.

Qubilos, el jefe de la CBA, cuyo mandato finaliza el 18 de enero, se negó a comentar sobre los acuerdos, pero dijo que su grupo “no aceptará dinero a cambio del sustento de nuestra gente”.

La CPA votará sobre un nuevo presidente la próxima semana, pero fuentes cercanas al grupo dijeron que sus políticas han tenido muchos presidentes y es poco probable que cambien.

Boleta de calificaciones de la comunidad

Si bien no es probable que ponga en peligro el contrato o la liberación de SQM de inmediato, amenaza con encubrir los esfuerzos de la compañía para mitigar sus impactos ambientales y de emisiones, dice el consultor de Jade Cove Partners, Alex Grant.

Si SQM no obtiene una “licencia social ambigua” para operar de los accionistas, algunos fabricantes de baterías pueden comprar una gran pista de carbono a los proveedores, pero una boleta de calificaciones social o administrativa más transparente para evitar el estigma.

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“Todos están interconectados”, dijo Grant.

No encontrar una solución aumentará las preocupaciones sobre la cadena de suministro antes del auge de los vehículos eléctricos que llevó a Volkswagen y Daimler a lanzar un estudio sobre una mina de litio más “estable” en Chile a principios del año pasado.

Alonso Burroughs, un abogado que ha trabajado con comunidades indígenas en el norte de Chile durante décadas, dijo que las medidas voluntarias tomadas por SQM para reducir el uso de agua y agua salada ya están creando una identidad para la presión aborigen y los fabricantes de automóviles.

“Esto es más de lo que (los controladores) se ven obligados a hacer SQM”, dijo Barros.

Informe Dave Sherwood; Edición de Christian Plumb y Marguerite Choi