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Litio y Chile: Oro Blanco y El Dorado del Siglo XXI

Con la creciente popularidad de los vehículos eléctricos alimentados por baterías de iones de litio y la inflación global tras el exceso de oferta en medio de la pandemia de Covid-19, el ‘triángulo de litio’ es una frase en boca de todos. Según el Servicio Geológico de EE. UU., el Triángulo de Litio es un área de aproximadamente 400 000 km² que abarca Argentina, Bolivia y Chile y contiene casi el 60 % de los recursos de litio conocidos en el mundo, denominado «oro blanco» por expertos de la industria. . Como resultado, los inversionistas planean iniciar o continuar la cooperación con estos países, especialmente con Chile, cuando vean su potencial para el futuro. Sin embargo, en medio de los altos precios del litio, obtener el preciado mineral no es tan fácil como antes.

Patricia Vasquez, experta en energía y autora El Triángulo del Litio: Un Caso de Esperanza Post-Pandemia El informe describe oportunidades potenciales que podrían permitir que América del Sur se convierta en el principal continente productor de litio después de la pandemia. Al mismo tiempo, sin embargo, los gobiernos sudamericanos están más interesados ​​en agregar valor al recurso que en venderlo como mercancía. Lo mismo ocurre con Indonesia, líder mundial en reservas de níquel. En 2019, dejó de exportar el metal en bruto y, en cambio, apuntó a convertirse en una potencia en la extracción y refinación de níquel y, finalmente, vender cátodos para las baterías de iones de litio de China.

Lo mismo se aplica a otros tipos de recursos. Por ejemplo, Lindt, el famoso chocolate suizo, comenzó a depender del valioso cacao de África y América del Sur. Solo entonces Randolph Lindt agregó valor a la propiedad. De la misma manera, en Londres en 1706, el comerciante inglés Thomas Twining comercializó por primera vez sus famosas mezclas de té de la India, y el resto es historia.

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Los vértices del triángulo son Argentina, Bolivia y Chile.

Argentina logró atraer a muchos inversores antes de la pandemia de Covid-19. Con diferentes partidos políticos, de mutuo acuerdo, sentados en un comité de coordinación regional, se acordaron y ganaron muchos incentivos. En este momento, las empresas mineras privadas controlan la producción de litio de Argentina. Por ejemplo, a principios de 2022, Río Tinto Rincón adquirió el proyecto de litio por $825 millones y En Vivo Comenzó a extraer en su mina de litio de Phoenix. La industria argentina del litio se está expandiendo y, a pesar de los planes para ingresar al mercado de fabricación de baterías del país, el gobierno local está más interesado en las ganancias a corto plazo que en una visión más amplia de la economía del país.

Bolivia no es un país favorable a la inversión, carece de cooperación y coordinación interna del gobierno y está una década por detrás de Argentina y Chile en términos de explotación y conocimientos de recursos minerales. Bolivia tiene un largo camino por recorrer antes de ingresar al mercado del litio.

En un mundo hambriento de minerales para baterías, Chile está creciendo rápidamente. La mayor parte de las reservas de litio del país se encuentran en las llanuras salares de Atacama, y ​​estas, junto con Australia, mantienen al país en una posición de liderazgo en el mercado del oro blanco. Global Data pronostica que la producción chilena de litio alcanzará las 30 mil toneladas métricas para 2026. Este septiembre, los chilenos votaron en un referéndum nacional para determinar si el público está de acuerdo con el texto de la nueva constitución política de la república, redactada tras los disturbios de 2019. Entre las diversas propuestas, se ha sugerido la nacionalización de la industria minera, pero esto ha encontrado resistencia. Independientemente de su política interna, Chile tiene un interés en la economía de las baterías. Pero aún se desconoce cuándo y cómo sucederá esto.

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El agua, otro recurso valioso, a menudo se pasa por alto

El litio no se usa solo, sino que debe procesarse en carbonato de litio o hidróxido de litio. Para hacer esto, el metal debe precipitar fuera de la solución y se usa agua dulce en este proceso. En concreto, se necesitan unos 500.000 galones de agua para extraer una tonelada de litio. Ahora, imagine las implicaciones de la disminución de los suministros de agua dulce en un desierto, un lugar con litio pero poca agua. Además, la contaminación del agua también puede ser un problema. Por esta razón, se deben considerar las preocupaciones de las comunidades locales y los expertos ambientales. De hecho, es fundamental enfatizar la urgencia de evaluar mejor los impactos del consumo de agua para la producción de litio utilizando un enfoque apropiado para cada proyecto.

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