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¿Por qué el siguiente paso en la astronomía china es tan frío como el infierno?

Oscuro, tranquilo y frío como el infierno. Entonces el astrónomo chino Licai Deng Al describir el sitio en la meseta tibetana, él y un colega pasaron tres años buscando un sitio potencial para grandes telescopios similares a los que operan actualmente desde Mauna Kea, en Hawai, y Cerro Paranal, en Chile.

El sitio, que se encuentra a 4.200 metros sobre el nivel del mar en el monte Saishiteng, cerca de la ciudad de Lenghu, “es tan silencioso que a veces puedes escuchar los latidos de tu corazón por la noche”, dice Ding. inverso. Acampar allí por la noche es una apuesta: las temperaturas son tan frías que, incluso con el mejor equipo, es difícil mantenerse caliente, dice Ding.

Pero el mismo aire enrarecido que hace que el sitio sea inhóspito para los estudiosos de los campamentos también lo hace ideal para contemplar el cielo. Esa es la conclusión del estudio de Deng del sitio, que se publicó el miércoles en la revista. naturaleza. Es esencialmente un sello científico de aprobación para proyectos de construcción de telescopios que ya están en marcha en Lenghu.

Una vez construido, el complejo del observatorio formará el primer sitio distintivo para observar el cielo en el hemisferio oriental.

lo que encontraron – Ver las estrellas desde el monte Saishiteng es claramente bueno, incluso para un observador inexperto, ya que las estrellas brillan intensamente a través del aire tranquilo y delgado y el arco de la Vía Láctea fácilmente visible a simple vista, según Deng.

Pero él y sus colegas necesitaban determinar qué tan bueno era el sitio frente a los observatorios occidentales de élite.

Esto se reduce a cuatro variables principales:

  • ¿Qué tan oscuro está el cielo?
  • ¿Cuántas noches despejadas ve el sitio cada año?
  • humedad en el aire
  • Estabilidad del aire, que depende en parte del cambio de temperatura durante la noche

Todos estos factores tienen un impacto en la cantidad de tiempo de observación adecuado que verá un sitio y en la calidad general de esa retroalimentación. Descubrieron que las condiciones en el sitio son muy similares a las de Mauna Kea, aunque señalan que la menor humedad de Lenghu puede hacer que el sitio sea una mejor ubicación para las observaciones de telescopios infrarrojos.

Vista panorámica de la montaña Saishiteng cerca de la ciudad de Lenghu en China. Licai Deng

“El estudio del sitio se ha hecho bien y los datos actuales son fiables”, dijo el astrónomo de la Universidad de California, Berkeley. Alex Filippenko Dice inverso. Sin embargo, Señaló que “se deben seguir realizando más pruebas para asegurar que no haya tendencias inesperadas en el largo plazo”.

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Los científicos pueden controlar la oscuridad del sitio: la contaminación lumínica es un problema creado por el hombre. Ding señala que el gobierno local de Lenghu ha promulgado una ley que limita el desarrollo alrededor del sitio para garantizar que el cielo oscuro esté protegido a partir de ahora.

La cantidad de trabajo que realmente haría una ley de este tipo es incierta, dado el vacío histórico del área.

entonces y ahora – Universidad de California, Berkeley Profesor de Historia del Tíbet y Asia Interior Stacy Van Fleet Dice inverso Eso, excepto por el período de 30 años de 1950 a 1980, cuando la industria petrolera trajo una afluencia de trabajadores chinos, el área alrededor de Lenghu está escasamente poblada.

Lenghu era “la principal ciudad petrolera de la provincia de Qinghai”, dice. “Pero esta industria petrolera parece haberse agotado en la década de 1980, la población se redujo de unas 120.000 a 800 personas”.

Antes de la década de 1950, grupos de nómadas, incluidos uigures y mongoles, vivían en la zona, según Van Vliet. El área estaba nominalmente bajo control mogol después de una invasión en los siglos XVI y XVII, sin embargo, la historia reciente es algo oscura, dice.

Es posible que haya personas en el área que se opongan a la construcción del observatorio por razones culturales o religiosas, ya que algunos nativos hawaianos se opusieron al telescopio de 30 metros en Mauna Kea, dice Van Vliet. Pero si hay protestas o malos sentimientos sobre el proyecto, “nos será difícil averiguarlo”.

La cumbre de Mauna Kea, un volcán inactivo en la Isla Grande de Hawai, se considera sagrada en la cultura tradicional hawaiana.Patricia Marroquin / Moment Unreleased / Getty Images

Por qué eso importa – Con telescopios espaciales como el Hubble que traen imágenes asombrosas del espacio profundo y el tiempo de regreso a la Tierra, puede parecer extraño que los astrónomos se esfuercen tanto en encontrar sitios para nuevos observatorios terrestres. Pero Ding dice que todavía hay algunas ventajas en colocar telescopios en el suelo.

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“Los objetos que son demasiado débiles y demasiado lejanos solo se pueden ver con telescopios grandes”, y estos telescopios son demasiado grandes y complejos para ponerlos en órbita, al menos por el momento.

El próximo telescopio James Webb de la NASA contará con un espejo primario de 6,5 metros (un poco más de 21 pies) de diámetro, pero el telescopio de treinta metros planeado en Mauna Kea tiene un diámetro de 30 metros (más de 98 pies). telescopio de treinta metros Hará imágenes 12 veces más claras que el Hubble con su espejo de 2,4 m (7,87 pies) de diámetro.

Ding dice que los telescopios espaciales tienen la ventaja de que operan en el vacío sin un velo brillante de atmósfera con el que lidiar. Pero esa es exactamente la razón por la que sitios como Lenghu, así como la óptica adaptativa, son tan importantes para los astrónomos.

Entonces que – Lenghu, ubicada en la provincia de Qinghai en China, es muy importante para los astrónomos chinos. Una vez completado, será el único sitio de observación de élite en el hemisferio oriental.

“El sitio de Lenghu se está convirtiendo en un observatorio mientras hablamos”, dice Ding. Ya se están construyendo al menos tres telescopios en el sitio, incluidos dos telescopios de un metro, un telescopio infrarrojo solar llamado AIMS y otro nodo en la Red de Oscilaciones Estelares (SONG), un proyecto internacional que investiga la actividad sísmica en las estrellas.

“Hay muchos picos, y se están instalando herramientas de escaneo en ellos para ver cuál tiene el mejor rendimiento”, dice Filippenko sobre el trabajo que se está realizando. “También es importante que los instrumentos estén calibrados”.

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Ding dice que la Universidad de Tsinghua planea construir pronto un telescopio de 6,5 metros para estudiar la materia oscura y otros fenómenos. Originalmente planeado para un sitio en Chile, la construcción ahora está programada para Lenghu. También hay discusión, dice, sobre la construcción de un gran telescopio infrarrojo de 12 metros en el sitio.

Abstracto: En la Tierra, solo hay unos pocos sitios astronómicos de alta calidad que cumplen con los requisitos de instalaciones muy grandes de próxima generación. En el contexto de las oportunidades científicas en astronomía en el dominio del tiempo, un buen sitio en la meseta tibetana cerraría la brecha longitudinal entre los sitios 1,2 más conocidos (todos en el hemisferio occidental). La meseta tibetana es la meseta más alta de la Tierra, con una elevación promedio de más de 4.000 metros y, por lo tanto, ofrece muy buenas oportunidades para la astronomía y la astrofísica de 3-5 partículas. Aquí informamos los resultados de tres años de observación para probar un área en un pico local en la montaña Saishiteng cerca de la ciudad de Lenghu en la provincia de Qinghai. Las elevaciones de los posibles sitios están entre 4200 y 4500 metros. El área alrededor de la ciudad de Lenghu tiene más de 100,000 kilómetros cuadrados, con una altitud de menos de 3,000 metros, con un clima extremadamente seco y cielos locales inusualmente despejados (día y noche) 6. De las noches en el sitio, el 70 por ciento tiene luz clara condiciones, con una visión promedio es de 0,75 segundos de arco. El cambio de temperatura promedio durante la noche es de solo 2,4 ° C, lo que indica la estabilidad del aire de la superficie local. El vapor de agua que se escapa es inferior a 2 mm al 55 por ciento de la noche.