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Un robot de aguas profundas puede haber descubierto más de 100 nuevas especies

El Dr. Seuss no podía soñar con estas cosas.

Antiguos bosques de coral. Racimos de erizos de mar con espinas parecidas a cactus, como si el desierto se hubiera inundado de agua. Jardines de esponjas de vidrio, aferrados a las laderas de una cadena montañosa submarina a miles de pies sobre el fondo del mar.

Los exploradores de aguas profundas que buscaban bajo las olas frente a la costa de Chile pueden haber encontrado más de 100 especies completamente nuevas para la ciencia.

Investigadores de aguas profundas encontraron más de 100 nuevas especies potenciales frente a la costa chilena en enero y febrero de 2024. (Video: Schmidt Ocean Institute)

El posible descubrimiento de nuevas criaturas en 10 montes submarinos en el Pacífico sudoriental hace más que aumentar la comprensión de la enorme diversidad de vida en los océanos. Para los investigadores, esto muestra cómo las medidas de protección de los océanos implementadas por el gobierno chileno están promoviendo la biodiversidad y es una señal alentadora para otros países que buscan proteger sus aguas marinas.

«Cada monte submarino tenía un tipo diferente de ecosistema», dijo Hannah Nolan, especialista en expediciones y extensión comunitaria del Schmidt Ocean Institute, una organización de investigación sin fines de lucro que dirigió la expedición.

14.000 pies bajo el nivel del mar

Al desplegar un robot submarino que puede descender a una altitud de más de 14.000 pies, el equipo de investigación trabajó del 8 de enero al 11 de febrero para llevar muestras de las profundidades a la superficie. El Océano Pacífico Sudeste, una región geológicamente activa, está lleno de respiraderos hidrotermales que ayudan a sustentar una amplia gama de formas de vida.

Sólo después de analizar la estructura corporal y los genes de los animales en un laboratorio en la Tierra, los científicos podrán determinar si estas criaturas son especies verdaderamente nuevas.

El viaje a lo largo de los montes submarinos que se extienden desde la costa de América del Sur hasta Rapa Nui, también conocida como Isla de Pascua, fue como ganarse el premio gordo en busca de esponjas marinas, dijo Javier Silanes, científico de la Universidad Católica del Norte que dirigió la investigación. “Antes sólo se reportaban correctamente dos especies en el área, y ahora hemos encontrado alrededor de 40 especies diferentes”, dijo.

Entre las criaturas marinas que pueden ser nuevas para la ciencia se encuentran fantasmales esponjas blancas y langostas con ojos brillantes y patas espinosas, así como corales, erizos, estrellas de mar y lirios de mar.

Un vídeo grabado en enero y febrero de 2024 de montes submarinos frente a la costa de Chile muestra corales, erizos, estrellas de mar y lirios de mar que probablemente sean nuevos para la ciencia. (Vídeo: Instituto Oceánico Schmidt)

El equipo exploró dos parques marinos, Juan Fernández y Nazca-Desventuradas, donde Chile ha impuesto restricciones de pesca. Pero también buscaron áreas fuera de las aguas nacionales del país, una parte del océano llamada alta mar donde ningún gobierno tiene jurisdicción.

Los defensores de los océanos quieren hacer precisamente eso proteccion Esas montañas sumergidas en Salvar las aguas internacionales de la sobrepesca y la minería en aguas profundas mediante la creación de una nueva área marina protegida en virtud de un tratado de la ONU firmado el año pasado. Los países de todo el mundo pretenden proteger el 30 por ciento de los océanos del planeta para finales de la década para detener la pérdida de las plantas y animales silvestres que quedan en la Tierra hasta su extinción.

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